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Doctor James P. Allison, PhD. Premio Nobel en Medicina

JAMES P. ALLISON, PhD

Jefe del departamento de inmunología y director. Plataforma de inmunoterapia, MD Centro de Cáncer Anderson 

Perder a su madre por linfoma y a dos tíos por melanoma y cáncer de pulmón le enseñó a James P. Allison, PhD, una lección difícil a una edad temprana. “Mi madre fue tratada con radiación y mi tío, que tenía cáncer de pulmón, fue tratado con quimioterapia. Vi los daños de esos tratamientos, que al final fueron ineficaces”, dice. 

Allison sabía que quería trabajar en la investigación del cáncer, desarrollando terapias más efectivas y menos tóxicas. Un curso de inmunología en la Universidad de Texas en Austin despertó su interés por las células T, células guerreras del sistema inmunológico que defienden al cuerpo contra las infecciones y el cáncer. 

En octubre, Allison ganó el Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2018 junto con el inmunólogo japonés Tasuku Honjo, MD, PhD. Allison ha pasado más de 30 años estudiando cómo funcionan las células T y qué es lo que activa y desactiva la respuesta inmunológica contra el cáncer. En la década de 1980, descubrió el receptor de antígeno de células T, al que describe como el “interruptor de ignición” de las células. Unos años más tarde, demostró que una molécula llamada CD28 actúa como el “pedal del gas”. Finalmente, encontró que CTLA-4, una proteína en la superficie de las células T, es el “freno”, señalando al sistema inmunológico que detenga a los millones de células T de atacar el cáncer. 

El siguiente paso, dice él, fue evitar que los frenos se activaran, “para dar tiempo a las células T a seguir adelante y eliminar los tumores”. El trabajo de Allison condujo al desarrollo de medicamentos llamados anticuerpos de bloqueo de puntos de control, incluyendo ipilimumab (Yervoy) para el melanoma. “Cuando comenzamos este trabajo, la esperanza de vida media con melanoma metastásico era de 11 meses, y ningún medicamento había cambiado eso”, dice. Entre las personas tratadas con Yervoy, más del 20% siguen vivas tres años después, y algunas han sobrevivido 10 años. 

Desde entonces, se han desarrollado nuevos medicamentos dirigidos a otro interruptor de apagado, PD-1, para tratar cánceres de cabeza y cuello, pulmón, riñón y vejiga, entre otros. Ahora el laboratorio de Allison está estudiando diferentes combinaciones de bloqueos de puntos de control para ver qué pacientes responderán mejor a ellos. “Creo que estos enfoques van a sustituir a cualquiera de las terapias tradicionales”, dice, pero “creo que pronto, la inmunoterapia va a formar parte de todas las terapias contra el cáncer que tengan.

Los esperamos en el proximo Simposium Mundial de Medicina Regenerativa.

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